カジュアルなスターゲイザーにとって、空間には境界がないようです。それでも、NASA の最も遠く離れた宇宙船のファンは、探査機が惑星の周囲の境界線を突き破り、その向こうの領域に突入する寸前にどのように近づいているかについて話すのをやめることはできません。

ボイジャー 1 号は 1977 年に打ち上げられて以来、木星の万華鏡のような雲と土星の氷の輪をすり抜けてきました。宇宙船は現在、私たちよりも太陽から 124 倍も離れており、この段落を読んでいるうちに、宇宙船は 100 マイル離れたところに冒険することになるでしょう。その最新の観測は、私たちの太陽系の本当の到達範囲について疑問を投げかけています。

冥王星は太陽系の終わりだとよく考えられますが、ボイジャー1号は、それより3倍以上遠くにあり、それでも太陽の領域内にあります。私たちの強大な星は現在、12個以上の満月の明るさでプローブを照らしています。太陽は、その影響範囲を単なる可視光以上のもので知らせ、太陽圏と呼ばれる保護バブルで惑星を包む粒子の風を噴き出します。





このバブルの大きさを正確に知る人は誰もいません。これが最近のすべての興奮を説明しています。 2004年に、ボイジャー1号は終わりが近づいている兆候を見始め、一部の観測者に太陽系の端について話すよう促しました。太陽風は、宇宙空間に押し寄せるにつれて急激に減速するはずですが、ボイジャーはまさにそのような変化を見ました。 2007 年には、双子の探査機ボイジャー 2 号が同じことを目撃しました。昨年、ボイジャー 1 号は別の誘導灯を目撃しました。星間空間からの宇宙線の数が増えたのは、おそらく太陽の磁場が高速の荷電粒子ほど多くを偏向できなくなったためでしょう。しかし、ボイジャーが磁力線の反転を感知するまで、天文学者は、探査機が太陽圏を脱出したことを知りません。カリフォルニア工科大学の主任科学者であるボイジャーの科学者エド・ストーンは、次の数か月以内に発生する可能性がある、またはさらに数年かかる可能性があると述べています。

ボイジャー 1 号が 2025 年頃に電力を使い果たす前に太陽圏を離れることができれば、宇宙船は近くの星からの光の痕跡を吸収する星間群のひとかけらであるローカル クラウドを探査するでしょう。雲は恒久的なものではなく、宇宙のさまよう人ですが、太陽圏のサイズに影響を与えます。雲は拡散しているため、太陽圏をわずかに圧縮します。過去には、密集した雲が太陽圏を圧迫していたため、地球でさえシールドの外側に座り、生命の起源を助けたり妨げたりした可能性のある宇宙線にさらされていた可能性があります。私たちの故郷の惑星は確かに太陽系の一部であるため、地球を除外する制限は、システムの外側の境界を示すことはほとんどできません。



その最後のフロンティアのより適切な尺度は、太陽の重力グリップの範囲であり、それはさらに遠くまで届きます。彗星のオールトの雲の中で、冥王星と太陽圏を超えて、1 兆個の極寒の物体が太陽の周りを回っています。確かなことは誰にもわかりませんが、彗星は、4.3 光年離れた最も近い恒星系であるアルファ ケンタウリの中間に到達する可能性があります。その場合、その速い速度にもかかわらず、ボイジャー1号は、大西洋の海岸からわずか数マイル歩いたカリフォルニア行きの旅行者のようなものです。私たちの生涯の終わりに、太陽系の究極の境界は遠く離れたままになります。

空の限界は、限界がないという別の言い方かもしれませんが、宇宙には国境があります。私たちは彼らがどこにいるのか正確には知りません。





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